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Diarrhea

¿Qué es la diarrea?

La diarrea se produce cuando las heces son sueltas y acuosas. También puede que necesite evacuar los intestinos con más frecuencia.

La diarrea es un problema común. Puede durar uno o dos días e irse por su cuenta.

Si dura más de dos días, significa que usted tiene un problema más serio.

La diarrea puede ser:

  • De corta duración (aguda). La diarrea que dura uno o dos días y se va por su cuenta. Puede deberse a haber consumido comida o agua que eran poco seguras por tener una infección bacteriana. O puede suceder si usted se enferma con un virus.
  • De larga duración (crónica). La diarrea que dura varias semanas. Esto puede deberse a otro problema de salud, como el síndrome de intestino irritable. También puede deberse a una enfermedad intestinal, como la enfermedad de Crohn o la enfermedad celíaca. Algunas infecciones, como los parásitos, pueden causar diarrea crónica.

¿Cuáles son las causas de la diarrea?

La diarrea puede deberse a muchas cosas, por ejemplo:

  • Una infección bacteriana
  • Un virus
  • Dificultades para digerir ciertas cosas (intolerancia alimentaria)
  • Alergia a ciertos alimentos (como sucede en la enfermedad celíaca, alergia al gluten)
  • Parásitos que entran a su cuerpo a través de la comida o el agua
  • Una reacción a ciertos medicamentos
  • Una enfermedad intestinal, como la enfermedad intestinal inflamatoria
  • Un problema con la forma en que su estómago y sus intestinos trabajan (trastorno funcional del intestino), por ejemplo, el síndrome de intestino irritable
  • Consecuencia de una cirugía del estómago o la vesícula biliar
  • Uso reciente de antibióticos
  • Afecciones metabólicas, como problemas tiroideos
  • Otros motivos menos comunes, como daños por radioterapia o tumores que producen demasiadas hormonas

Muchas personas tienen la diarrea del viajero. Esto sucede si consume alimentos o agua que no son seguros porque tienen bacterias, parásitos o incluso están contaminados y pueden provocarle una intoxicación por alimentos.

La diarrea muy fuerte puede significar una enfermedad grave. Consulte a su proveedor de atención médica si sus síntomas no desaparecen o si le impiden hacer sus actividades diarias. Puede ser difícil encontrar la causa de su diarrea.

¿Cuáles son los síntomas de la diarrea?

Los síntomas de cada persona pueden variar. Los síntomas de la diarrea pueden incluir:

  • Cólicos abdominales
  • Dolor de estómago
  • Inflamación (distensión)
  • Malestar estomacal (náuseas)
  • Necesidad urgente de ir al sanitario
  • Fiebre
  • Heces con sangre
  • Pérdida de líquidos corporales (deshidratación)
  • Pérdida de heces, y no poder controlar sus intestinos (incontinencia)

La deshidratación es un efecto secundario grave de la diarrea. Los síntomas incluyen:

  • Sentir sed
  • No orinar con tanta frecuencia
  • Tener la piel seca, así como la boca y los orificios de la nariz secos (las membranas mucosas)
  • Sentir mucho cansancio
  • Sentir que puede desmayarse en cualquier momento (aturdimiento)
  • Dolores de cabeza
  • Frecuencia cardíaca rápida
  • Tener hundida la fontanela o mollera (punto blando en la cabeza del bebé)

Los síntomas de la diarrea pueden parecerse a los de otros problemas de salud. Todas las diarreas con sangre son motivo de preocupación. Siempre consulte a su médico para estar seguro. Asegúrese de decirle a su médico si tuvo sangrado, fiebre o vómito.

¿Cómo se diagnostica la diarrea?

Para ver si tiene diarrea, su proveedor de atención médica le hará un examen físico y le preguntará sobre sus antecedentes de salud. También es probable que le hagan análisis de laboratorio para evaluar su sangre y su orina.

Otros exámenes pueden incluir:

  • Análisis de sus heces, incluido cultivo y otros análisis. Este examen comprueba si tiene alguna bacteria anormal en sus sistema digestivo que pueda causar diarrea u otros problemas. Para eso, le tomarán una pequeña muestra de heces que se enviará a un laboratorio.
  • Sigmoidoscopia. Esta prueba permite que su proveedor de atención médica revise la parte interior de su intestino grueso. Ayuda a ver qué está causando la diarrea. Le insertarán un tubo corto y flexible, con luz, llamado sigmoidoscopio, en el intestino a través del recto. A través de este tubo le enviarán aire hacia el intestino para inflarlo. Así, será más fácil ver en su interior. Pueden hacerle una biopsia si es necesario.
  • Colonoscopia. Este examen observa la totalidad del recorrido de su intestino grueso. Puede ayudar a revisar cualquier crecimiento anormal, tejido que esté rojo o hinchado, llagas (úlceras) o sangrado. Le insertarán un tubo largo y flexible, con luz (colonoscopio) por su recto y hasta su colon. Este tubo permite a su proveedor de atención médica ver el revestimiento de su colon y tomar una muestra de tejido (biopsia) para analizarla. También puede tratar algunos problemas que puedan encontrarse.
  • Pruebas con imágenes. Estas pruebas permiten ver si hay problemas con la manera en que están formados sus órganos (anomalías estructurales).
  • Pruebas con ayuno. Estas pruebas muestran si usted no puede digerir ciertos alimentos (intolerancia alimentaria). También pueden indicar si ciertos alimentos provocan una reacción de su sistema inmunitario (alergia alimentaria).
  • Análisis de sangre. Pueden ver si hay problemas metabólicos, tales como enfermedad de la tiroides, anemia (bajo recuento de glóbulos), pruebas de que tiene bajos niveles de vitaminas que sugieran una mala absorción, y enfermedad celíaca, entre otras cosas.

¿Cómo se trata la diarrea?

Su proveedor de atención médica preparará un plan de cuidados para usted según:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia clínica
  • La gravedad de su caso
  • Qué tan bien maneja ciertos medicamentos, tratamientos o terapias
  • Si se espera que su afección empeore
  • Lo que a usted le gustaría hacer

En la mayoría de los casos, necesitará reponer los líquidos que perdió.

También puede que necesite un medicamento para combatir la infección (antibiótico) si su diarrea se debe a una infección bacteriana.

Complicaciones de la diarrea

Si no se trata su diarrea, corre riesgo de deshidratarse. Una deshidratación grave puede producir daños en los órganos, un estado de shock y desmayos (pérdida del conocimiento) o un coma.

¿Se puede prevenir la diarrea?

Tener buenos hábitos personales puede evitar que tenga una diarrea causada por bacterias o virus. Es importante que:

  • Se lave las manos con frecuencia.
  • Use desinfectantes con alcohol.
  • Coma alimentos que se limpiaron y se cocinaron de manera segura.
  • No consuma alimentos ni líquidos que puedan estar infectados con una bacteria o un virus.

Si viaja, asegúrese de que todo lo que coma y beba sea seguro. Esto es aún más importante si viaja a países en desarrollo.

Algunas sugerencias para cuidar la seguridad del agua y otros líquidos cuando viaje:

  • No beba agua del grifo ni la use para cepillarse los dientes.
  • No consuma hielo hecho con agua del grifo.
  • No beba leche ni productos lácteos que no hayan pasado por el proceso para matar ciertas bacterias (pasteurización).

Los consejos de seguridad para los alimentos incluyen:

  • No coma frutas y vegetales frescos o crudos a menos que los haya lavado y pelado usted mismo.
  • Asegúrese de que todas las carnes y pescados estén bien cocidos (al menos hasta un punto medio).
  • No coma carnes o pescados crudos o apenas cocidos.
  • Asegúrese de que la carne y los mariscos, como los camarones, el cangrejo y los ostiones (vieiras) estén calientes cuando se los sirven.
  • No coma alimentos de vendedores ambulantes ni de camiones de comida.

Cómo vivir con diarrea

En la mayoría de los casos, la diarrea es un problema de corta duración. Usualmente, solo dura unos pocos días. Asegúrese de tomar abundante cantidad de líquidos si tiene un episodio de diarrea.

Algunos problemas de salud pueden hacer que la diarrea dure más o que siga regresando. Por ejemplo, la enfermedad intestinal inflamatoria y el síndrome de intestino irritable. Si tiene algún otro problema de salud que está causando su diarrea, siga el consejo de su proveedor de atención médica para tratar ese problema.

¿Cuándo debo llamar a mi proveedor de atención médica?

Llame a su proveedor de atención médica si:

  • Tiene diarrea con más frecuencia.
  • Tiene más cantidad de diarrea.
  • Tiene síntomas de deshidratación. Puede sentir mucha sed, cansancio o mareo. También puede tener menos orina o la boca seca.
  • Tiene diarrea con sangrado rectal o heces negras y alquitranadas, fiebre, o vómito.

Puntos clave sobre la diarrea

  • La diarrea se produce cuando las heces son sueltas y acuosas.
  • También puede que necesite evacuar los intestinos con más frecuencia.
  • La diarrea de corta duración (aguda) dura uno o dos días.
  • La diarrea de larga duración (crónica) dura varias semanas.
  • Los síntomas de la diarrea pueden incluir cólicos abdominales y una necesidad urgente de ir al sanitario.
  • La pérdida de líquidos (deshidratación) es uno de los efectos secundarios más graves.
  • El tratamiento suele incluir reponer los líquidos perdidos.
  • Puede necesitar algún medicamento para combatir la infección (antibiótico) si la causa de su diarrea es una infección bacteriana.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita a su proveedor de atención médica:

  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • Lleve a alguien con usted para que le ayude a hacer las preguntas y para que recuerde lo que el proveedor le dice.
  • En la consulta, anote los nombres de los nuevos medicamentos, tratamientos o pruebas y análisis, y toda nueva instrucción que su proveedor le dé.
  • Si tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.